Descontrol En Filipinas Por Los Casinos Online

En los últimos tres años, Filipinas se convirtió en un importante centro para los juegos online. Se trata de un mercado que atrae a más de 100.000 ciudadanos chinos que trabajan en casinos virtuales para atender a jugadores de ese país, donde el juego es considerado ilegal. Docenas de mujeres croupiers filipinas con poca ropa están en cabinas barajando cartas frente a una cámara web, mientras que cerca de allí filas de ciudadanos chinos se sientan en escritorios hablando por teléfonos celulares con clientes potenciales en China.

Así es como se ve un POGO típico, como se denomina a un operador de juegos offshore de Filipinas, según las descripciones proporcionadas a CNN por varios expertos en juegos. Algunos se basan en centros comerciales abandonados, mientras que otros se encuentran en estacionamientos convertidos u oficinas alquiladas baratas, dicen.

Los casinos en línea generan ingresos fiscales y trabajos que se necesitan desesperadamente en el concurrido centro de Manila. Pero al mismo tiempo, han aumentado los alquileres y creado nuevos desafíos para la Policía Nacional de Filipinas.

El año pasado, Beijing aumentó la presión sobre Manila para que cerrara la industria, luego de su éxito al convencer a Camboya de que hiciera lo mismo el año pasado.

Manila dejó de aceptar solicitudes para nuevas licencias POGO en agosto de 2019, citando preocupaciones sobre la seguridad nacional, pero el presidente Rodrigo Duterte dijo al mes siguiente que no prohibiría la industria.

"Decidimos beneficiar el interés de mi país", indicó. "Decido que lo necesitamos".

En mayo, Duterte permitió que los POGO se reabrieran, después de dos meses de cierre debido a la pandemia de Covid-19, y los aprobó como negocios esenciales.

Las plataformas de juego en línea permiten a los jugadores jugar de forma remota. Se registran, eligen un juego y se juega en vivo en otra jurisdicción.

"Los juegos ofrecidos en estas plataformas están dictados por los gustos asiáticos, de donde proviene la mayor parte de la demanda", dijo Brendan Bussmann de Global Market Advisors, una firma consultora con sede en Las Vegas que se especializa en las industrias de juegos, deportes, entretenimiento y hospitalidad.

"Hay mucho baccarat, así como algunos sic bo (un juego de dados chino) y blackjack", dijo Bussmann. Los montos apostados tienden a ser bajos, en el rango de U$S 5 aU$S$ 100, apuntó.

Manila se convirtió en el punto de acceso número uno a nivel mundial para juegos en línea, frente a Malta, la Isla de Man y Curazao, según David Lee, abogado de la firma taiwanesa Lin & Partners que se especializa en leyes sobre el juego.

"Filipinas fue pionera en los casinos online a principios de la década de 2000, cuando Cagayan, una provincia al norte del país, comenzó a otorgar licencias a un puñado de operadores", explica Ben Lee, fundador de IGamiX, una firma de consultoría con sede en Macao. La industria del juego en Asia. "Pero realmente despegaron en 2016, cuando el presidente Rodrigo Duterte asumió el cargo".

Duterte entregó el derecho de emitir licencias de juego en el extranjero a la Corporación Filipina de Juegos y Diversiones (PAGCOR), una entidad gubernamental que opera casinos y regula la industria. "Comenzó a desarrollar agresivamente la industria al otorgar docenas de licencias", dijo Lee.

Los empresarios chinos aprovecharon rápidamente la oportunidad y la cantidad de POGO aumentó. Hay 60 operadores de juegos offshore con licencia en Filipinas, según PAGCOR.

Cuentan con la asistencia de varios cientos de proveedores de servicios, que los ayudan a construir y mantener la infraestructura detrás de sus plataformas, según Lee. Muchos de estos proveedores de servicios también actúan como una interfaz entre los POGO y sus clientes, alquilando un video de los operadores con licencia oficial y superponiendo su logotipo e identidad visual, agregó.

"Entre el 90% y el 95% de los clientes de POGO se encuentran en China", dijo. Esto es ilegal ya que las leyes chinas prohíben cualquier forma de juego por parte de sus ciudadanos, incluso en línea y en el extranjero.

Las leyes en Filipinas también prohíben que los casinos online comercialicen sus servicios a ciudadanos de un país donde el juego es ilegal, según Lee. Pero esta regla es ignorada por la mayoría de los operadores de POGO y se aplica mal, según varios expertos.

Una portavoz del regulador de la industria PAGCOR dijo que se introdujeron nuevas regulaciones en agosto de 2016 para reducir la proliferación de juegos ilegales en línea y garantizar que estén debidamente regulados.

Agregó que se supone que los POGO solo atienden a clientes extranjeros mayores de 21 años ubicados fuera de Filipinas, en jurisdicciones donde se permiten los juegos en línea.

Pagos ocultos

Gestionar el flujo transfronterizo de dinero es un desafío. China limita la cantidad de dinero que cualquier persona puede mudar fuera del país a U$S 50.000 por año. Y como no permite que sus ciudadanos jueguen en línea, tampoco se les permite enviar dinero al extranjero para este propósito.

"Por lo general, se transfiere electrónicamente, utilizando servicios como Alipay o WeChat Pay, y se disfraza como una simple compra minorista", dijo Lee. "Los jugadores chinos también usan cada vez más monedas criptográficas como Bitcoin para evitar la detección".

El conglomerado chino Tencent, propietario del servicio de mensajería WeChat, estableció un equipo de gestión de riesgos para combatir el comportamiento abusivo, como el juego ilegal, mediante el monitoreo de los pagos realizados a través de la aplicación, dijo una portavoz a CNN.

Para reclutar nuevos clientes en China, los POGO dependen de un gran contingente de trabajadores chinos. Emplean al menos a 138.000 extranjeros en Filipinas, la mayoría de ellos de China, según el gobierno filipino.

"Podría haber hasta 250 mil si se incluyen los empleados que carecen de las visas de trabajo requeridas", dijo George Siy, del Instituto de Estudios de Desarrollo Integrado (IDSI), un grupo de expertos en Filipinas, citando estimaciones proporcionadas por expertos de la industria.

"La mayoría de ellos vienen a Filipinas con visas de turista y se quedan más de la cuenta", dijo Lucio Blanco Pitlo III, miembro de la Fundación Pathways to Progress de Asia y el Pacífico, que investigó el tema ampliamente. La embajada china en Filipinas dijo en un comunicado en agosto de 2019 que algunos de sus ciudadanos son "engañados para trabajar ilegalmente con solo visas de turista".

En noviembre pasado, Manila expulsó a cientos de ciudadanos chinos que habían sido arrestados en una serie de redadas contra operaciones de juegos en línea y otros delitos cibernéticos en la provincia de Palawan, por presuntamente trabajar ilegalmente en el país.

Los expertos dicen que muchos ciudadanos chinos que trabajan en la industria de los casinos filipinos se sienten atraídos por la promesa de empleos que no están disponibles en el hogar.

"Estos son en su mayoría jóvenes, de unos 20 años, con pocas perspectivas laborales en China", dijo Lee. Algunos son atraídos a Filipinas con la promesa de empleos bien remunerados en prestigiosas empresas tecnológicas, pero al llegar descubren que trabajarán para una plataforma de juego online y pagaron una fracción de lo que se les prometió, agregó.

"Con frecuencia, a los trabajadores se les confiscan sus pasaportes, se apiñan 10 en una habitación destinada a tres o cuatro personas y tienen que trabajar turnos de 12 horas, con solo un día libre por mes", dijo Pitlo.

En el trabajo, se espera que se acerquen a los posibles jugadores en los grupos de chat de las redes sociales y los convenzan de probar los juegos en línea, según Lee. Una vez que los jugadores están enganchados, se les anima a apostar cantidades cada vez mayores de dinero, agregó.

Los POGO atienden a clientes extranjeros y, por lo tanto, emplean a ciudadanos extranjeros como representantes de servicio al cliente para "invitar efectivamente a los jugadores y atender sus necesidades y preocupaciones", dijo la portavoz de PAGCOR. La mayoría de estos extranjeros son ciudadanos chinos, dijo. "Pero no podemos decir categóricamente que se basan en China o que están apuntando a jugadores en China", agregó. "Podrían estar atendiendo a personas que hablan mandarín en otros países".

Empleos y rentas altas

Los POGO han sido una bendición para la economía filipina. "Han creado miles de empleos y han aumentado los salarios", dijo Siy, del Instituto de Estudios de Desarrollo Integrado. Incluso si la mayoría de los empleados de casinos en línea son chinos, los locales están buscando empleo con ellos como trabajadores de mantenimiento, limpiadores o guardias de seguridad, agregó. Él dice que los expertos de la industria creen que hasta 150 mil filipinos podrían estar trabajando para los POGO.

Las arcas del gobierno también se beneficiaron. En 2018, los casinos en línea pagaron 7,4 mil millones de pesos (U$S 145 millones) en licencias y otras tarifas regulatorias, dijo PAGCOR a CNN. El Departamento de Finanzas dijo que espera recaudar 24 mil millones de pesos (U$S 471 millones) por año en impuestos de los trabajadores de POGO.

Pero muchos empleadores no están pagando. Los operadores y proveedores de servicios de POGO solo pagaron 579 millones de pesos (U$S 11 millones) en retenciones de impuestos en 2018, un mero 2,4% de lo que deben, según la Oficina de Impuestos Internos.

A fines de 2019, el secretario de finanzas de Filipinas comenzó a cumplir con las amenazas de cerrar a los que no pagan. A principios de 2020, la Oficina de Impuestos Internos (BIR) dijo que la industria todavía le debe al gobierno alrededor de 50 mil millones de pesos (U$S 1 mil millones) en impuestos no pagados para 2019.

El mercado inmobiliario también fue transformado por los casinos en línea, dijo Pitlo, de la Fundación Asia-Pacífico Pathways to Progress. "Ocuparon más de 1 millón de metros cuadrados en oficinas el año pasado, lo que los convirtió en el mayor inquilino del país, incluso superando a la industria de los centros de llamadas", dijo.

Las rentas se descontrolaron en ciertas partes de Manila a medida que los operadores de POGO alquilan complejos residenciales para alojar a sus trabajadores, dijo Pitlo. "Las familias de clase media están siendo excluidas".

Los precios de los apartamentos de una habitación aumentaron un 120% desde 2015 a lo largo de la Bahía de Manila, donde se encuentran muchos de los POGO, según un informe de julio de 2019 de Leechiu Property Consultants.

El aumento de los POGO también llevó a un aumento de la criminalidad, según funcionarios filipinos.

"En su tiempo libre, sus empleados chinos a menudo juegan en los casinos y terminan endeudados", explicó Elmer Cereno, portavoz del Grupo de la Policía Nacional de Filipinas contra el secuestro. "Luego se les acercan los usureros que ofrecen prestarles dinero".

Cuando no lo devuelven, los usureros los secuestran e intentan obtener un rescate de sus familiares en casa, dijo.

En octubre de 2019, la policía rescató a dos trabajadores chinos de POGO, a cuyas familias se les pidió que pagaran rescates entre 68.000 y 80.000 yuanes (U$S 9.800 a U$S 11.500) por su liberación. Habían sido secuestrados de un hotel seis días antes y retenidos por cinco ciudadanos chinos en un edificio de oficinas en Taguig, un suburbio al sur de Manila.

Entre enero de 2017 y octubre de 2019, la policía filipina se ocupó de 65 casos de secuestro por rescate que involucraron a trabajadores de POGO o clientes de casinos, lo que condujo a la detención de 132 personas, según un recuento oficial proporcionado a CNN por la policía de Filipinas. "Casi todas las víctimas y los perpetradores eran ciudadanos chinos", dijo Cereno.

China estuvo presionando a Filipinas para que prohíba los POGO.

En su declaración de agosto de 2019, la embajada china en Manila dijo que los juegos de azar en línea en Filipinas habían provocado un aumento de los delitos y problemas sociales en China, porque "algunos delitos de juegos de azar y fraudes de telecomunicaciones están estrechamente relacionados".

También dijo que "cientos de millones de yuanes chinos" de fondos relacionados con el juego fluían ilegalmente de China a Filipinas. Días después, el portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores, Geng Shuang, dijo que esperaba que Manila "prohibiera todos los juegos de azar en línea".

Filipinas respondió a algunas de las preocupaciones de China imponiendo una moratoria a las nuevas licencias, pero no llegó a anunciar una prohibición.

Manila tiene sus propias preocupaciones sobre la industria, con altos funcionarios que sugieren que la afluencia de trabajadores chinos podría recurrir al espionaje, lo que representa un riesgo para la seguridad nacional.

"También comenzaría a preocuparse cuando todo un edificio, una torre de condominios está ocupada por una sola nacionalidad, donde es posible que no pueda proteger sus actividades", dijo el asesor de seguridad nacional de Filipinas, Hermogenes Esperon, Jr. en julio de 2019.

En mayo, decenas de legisladores presentaron un nuevo proyecto de ley para prohibir los POGO por considerar que representan una amenaza social y una fuente de corrupción.

Manila respondió anteriormente anunciando planes para construir dos centros "autónomos" para casinos en línea y sus trabajadores ubicados en Cavite City y Clark, dos ciudades cercanas a la capital. Ambos comenzaron a funcionar a fines del año pasado.

"Estos centros permitirán a los trabajadores de POGO llevar a cabo su trabajo, vivir y pasar su tiempo libre bajo un mismo techo", según la portavoz de PAGCOR. "También aumentará su seguridad, ya que las agencias policiales tendrán presencia allí".

Varias agencias gubernamentales, como la Oficina de Impuestos Internos, también instalarán antenas en los centros, dijo. Esto les permitirá vigilar de cerca a los POGO, asegurándose de que paguen sus impuestos y obedezcan la ley.

China no es feliz. En la declaración de agosto de 2019, expresó "gran preocupación" por los centros y dijo que corrían el riesgo de infringir los "derechos legales básicos" de los ciudadanos chinos.

Los funcionarios filipinos parecen imperturbables. "Ellos (China) no pueden dictarnos", dijo el embajador de Filipinas en China, José Santiago Sta. Romana, en una rueda de prensa. "Esas son decisiones soberanas. Ahí es donde estamos parados".


 

 

Fuente:edition.cnn.com

 

 


 
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