La Nueva Fiebre Del Oro

El paseo marítimo de Atlantic City en el estado de Nueva Jersey, parece un escenario de cine olvidado. Los escasos turistas buscan en vano su gloria de la era de la Prohibición. Las ventanas del Central Pier Arcade están grises por la suciedad y el cercano Trump Plaza está vacío. Los no residentes más irritantes llaman a la ciudad "la axila de Estados Unidos". La ciudad que supo ser la segunda capital del juego luego de Las Vegas, ahora tiene una nueva perspectiva para recobrar -al menos un poco-, lo que fue en el pasado.

Franco Guerrero, quien trabajó en los casinos de Atlantic City durante 29 años, dijo al periódico Financial Times que después de los días oscuros que siguieron a la recesión de 2008, la ciudad, sus centros turísticos y ferrocarriles que alguna vez fueron la inspiración para la versión estadounidense del juego de mesa Monopoly, tiene una nueva esperanza gracias a la legalización de una actividad: las apuestas deportivas.

"Mucha gente perdió mucho dinero y se mudaron, pero ahora hay más empleos y oportunidades", aseguró Guerrero. Se mudó de uno de los casinos supervivientes más antiguos del paseo marítimo, el Harrah's, para trabajar en el sportsbook del complejo turístico Hard Rock; la versión estadounidense de un casa de apuestas, pero con grandes pantallas deportivas en vivo y venta de alcohol, que se inauguró en junio del año pasado.

Atlantic City es la ciudad fronteriza de una nueva fiebre del oro estadounidense. El centro de juego de Nueva Jersey fue el primer estado en adoptar una legislación que permitía las apuestas deportivas después de que la Corte Suprema de los Estados Unidos revocó un proyecto de ley federal que prohibía la práctica en mayo de 2018. Desde entonces, una gran cantidad de operadores europeos y estadounidenses han construido casas de apuestas deportivas en sus casinos.

La desconfianza de las apuestas está enterrada profundamente en el ADN de muchos estados de EE.UU. Una actitud histórica que iba de la mano con los temores de la violencia de la mafia y la corrupción en el deporte, señala el Financial Times. Se adoptó una legislación cada vez más estricta durante el siglo XX, ya que el arreglo de partidos y otros escándalos provocaron protestas públicas. La Ley de Protección de Deportes Profesionales y Aficionados de 1992 (PASPA) prohibió las apuestas deportivas en todos los escenarios, excepto en algunos.

La decisión de la Corte Suprema abrió un nuevo mercado, sin obstáculos por parte del público y el clamor de los medios contra el juego problemático en mercados maduros como el Reino Unido. Peter Jackson, director ejecutivo de Flutter, propietario de la compañía de apuestas irlandesa Paddy Power Betfair, describe la apertura de los Estados Unidos como el desarrollo más emocionante desde el advenimiento de las apuestas online.

Un gran mercado

Según los analistas, una combinación del tamaño de la población y la pasión por el deporte podría convertirlo en uno de los mercados de apuestas deportivas más lucrativos del mundo. Ahora legal en 14 estados, mientras que otros cinco tienen esa legislación pendiente.

Las estimaciones para el tamaño del mercado potencial varían enormemente. Gambling Compliance, una firma de investigación de la industria, valora el mercado en hasta U$S 8.100 millones en términos de ingresos para 2024. Si la estimación de U$S 150.000 millones de la American Gaming Association para el mercado ilegal de apuestas deportivas es precisa, podría ser mucho mayor.

Pero como con cualquier fiebre del oro, el exceso de buscadores de fortuna dificulta la competencia y la profundidad de la mina no está clara. Las compañías de juego europeas dieron vueltas por última vez en el mercado estadounidense hace más de 10 años, pero se quemaron los dedos cuando varios ejecutivos fueron arrestados por proporcionar apuestas deportivas en línea a los EE. UU. desde bases operativas en el Caribe.

Mark Blandford, entonces director ejecutivo de Sportingbet, cuyo presidente Peter Dicks fue uno de los detenidos en 2006, recuerda estar "totalmente conmocionado". "Fue esposado como a un asesino", dijo. Sportingbet pagó a los fiscales estadounidenses U$S 33 millones para resolver el caso.

Pero para los recién llegados, es demasiado bueno para ser verdad. "Es una oportunidad única en la vida", comentó Jason Robins, director ejecutivo de la compañía de deportes de fantasía DraftKings, que tiene la segunda mayor parte de los ingresos por apuestas deportivas en Nueva Jersey. "[Aquí hay] un mercado que va de no regulado a regulado en la economía más grande del mundo".

Desde 1992, los estadounidenses que desean apostar en los deportes en los EE. UU. tuvieron tres opciones: ir a las casas de apuestas deportivas de Las Vegas en Nevada, buscar una casa de apuestas local en un bar, o apostar a través de sitios web offshore.

La Corte Suprema cambió fundamentalmente eso. Muchos en la industria dicen que su decisión de 2018 fue obra de un hombre: Dennis Drazin, un abogado de Nueva Jersey que también es presidente del hipódromo de Monmouth Park en Nueva Jersey. Buscando aumentar los ingresos en la industria de carreras de caballos que está fallando en el estado, pensó que si Monmouth Park pudiera albergar una casa de apuestas deportivas, vendrían los apostadores. Drazin peleó una serie de batallas legales para permitir las apuestas deportivas en Nueva Jersey sobre la base de que debería ser una decisión de los estados, en lugar del gobierno federal.

"La gente decía que me enfrentaba a molinos de viento como Don Quijote... Pero al final del día, hice rica a mucha gente", dijo Drazin. La pelea le llevó siete años.

Sus esfuerzos fueron impulsados por la aparición en la década de 2010 de los juegos de deportes de fantasía, en los que las personas eligen equipos de fantasía en varios deportes, pero ganan puntos en función del rendimiento de la vida real de los jugadores. Para muchos, era una manera de tomar juegos de palabras en el deporte en un área gris legal fuera del alcance de la ley PASPA.

DraftKings y FanDuel, los dos sitios de deportes de fantasía más grandes, llamaron la atención de los reguladores en 2016 después de que la publicidad de las dos compañías causó una reacción violenta. Algunos preguntaron si los deportes de fantasía eran meramente apuestas deportivas bajo un disfraz diferente, pero las compañías argumentaron con éxito que los deportes de fantasía son juegos de habilidad, no de azar y, por lo tanto, no constituyen apuestas. Sin embargo, su base de clientes combinada de más de 13 millones de jugadores mostró que había un apetito por la actividad de apuestas que ofrecían, señala el Financial Times.

La casa de apuestas de 22 ventanillas en Monmouth Park está dirigida por William Hill, la casa de apuestas del Reino Unido que tuvo presencia en los EE.UU. desde que compró una contraparte de Las Vegas por U$S 50 millones en 2012. Un sábado entrada la tarde al final de la temporada de carreras, pocos apostadores están mirando a los caballos. Sin embargo, la casa de apuestas, donde pueden apostar en todo, desde baloncesto hasta golf, está llena.

FanDuel -comprado por Flutter en el mismo mes de la decisión de la Corte Suprema-, y DraftKings lanzaron sitios web y aplicaciones de apuestas deportivas a gran escala en Nueva Jersey. Según las cifras del New Jersey Gaming Board, la pareja representaba más del 75 por ciento del mercado total de apuestas deportivas en agosto. Los ingresos totales de las apuestas deportivas ese mes fueron de U$S 25,2 millones.

Pero ese liderazgo del mercado está amenazado por una
afluencia de operadores europeos experimentados, equipados con la tecnología y dispuestos a diversificarse lejos de mercados altamente regulados como el Reino Unido y Australia. William Hill hizo un acuerdo con el grupo de casinos El Dorado, dándole acceso a 15 estados a medida que se legalizan. GVC, propietario de Ladbrokes Coral, y Stars Group, propietario canadiense de SkyBet, también hicieron acuerdos con, respectivamente, el gigante de casinos MGM y la compañía de medios FoxSports, para ingresar a los Estados Unidos.

No todos dan la bienvenida a los recién llegados, según el Financial Times. Hubo quejas de empleados locales en los cuartos traseros de los casinos de Las Vegas. "Hay mucha animosidad contra los corredores de apuestas europeos que piensan que pueden entrar y conocer los deportes de Estados Unidos", dijo un empleado de apuestas deportivas en Las Vegas, que describió a los participantes en el mercado como "arrogantes". Otro argumentó que cuando Bet365 lanzó una versión beta de su aplicación en Nueva Jersey, no calificó el fútbol como "fútbol" ni llamó a la NFL "fútbol americano". Se hiceron cambios desde entonces.

Este mes, Flutter anunció un vínculo de 10 mil millones de libras esterlinas con Stars Group que, si los reguladores lo permitieran, crearía la compañía de juegos online más grande del mundo. La posibilidad de ser dueño de dos de las marcas más fuertes en el mercado de Estados Unidos fue uno de los principales impulsores del acuerdo, dijo Peter Jackson de Flutter.

La legislación

Pero la oportunidad de oro se complica por lo que Blandford, ahora presidente de la compañía de marketing Gambling.com, llama "un nido de espaguetis de legislación", ya que cada estado establece sus propias reglas idiosincrásicas.

Mississippi, por ejemplo, permite apuestas móviles, pero solo dentro de la propiedad del casino. Nueva York solo permite apuestas deportivas en tres casinos seleccionados. Tennessee, que no tiene casinos, solo estará online pero con una tarifa de licencia inicial de U$S 750.000. En Rhode Island, la cautela de las apuestas es tal que los ejecutivos de juegos de azar tienen que responder a muchas preguntas, incluso si poseen un arma o si se llevan bien con su suegra.

Luego están las tasas impositivas variadas en todos los estados, desde el 6,75 por ciento en Iowa hasta el 36% de los ingresos brutos del juego en Pennsylvania.

"Los [legisladores] han reconocido que esta es una gran oportunidad para obtener ingresos adicionales para las arcas estatales", dice Bill Miller, presidente de la American Gaming Association (AGA), desde su oficina cerca de la Casa Blanca, y agrega que el próspero mercado offshore es "un enemigo común para todos".

Otro obstáculo potencial para las compañías de juego, dicen abogados y asesores, podría ser la oposición de los intereses de los indios nativos. A muchos grupos tribales se les otorgó el derecho de administrar casinos en sus tierras en "pactos" con los gobiernos estatales, en lugar de una compensación por el mal trato en el pasado. Los pactos son grandes acuerdos multianuales que muchas tribus son reacias a renegociar en caso de que los estados decidan aumentar sus tarifas.

James Kilsby, director gerente de Gambling Compliance, dijo al Financial Times que el poder de cabildeo de las tribus, temiendo la pérdida de sus monopolios sobre el juego, podría retrasar la legislación sobre apuestas deportivas en algunos de los estados más poblados de los EE.UU., incluidos California y Florida.

"La aprobación de las leyes de apuestas deportivas es complicada: los casinos, los operadores en línea y las ligas deportivas tienen suficientes batallas de cabildeo entre ellos tal como están, [pero] las complicaciones tribales hacen que el desafío sea mucho más difícil", argumentó.

Los deportes estadounidenses tienden a ser largos y pesados en datos. Las posibilidades de apuestas en minucias como la velocidad de un campo de béisbol o la cantidad de yardas ganadas en el fútbol son infinitas. La popularidad de las apuestas en juego, conocidas como "apuestas de apoyo" en los Estados Unidos, creció mucho más rápido de lo que muchos esperaban.

Pero las divisiones entre los propietarios de deportes y los operadores de juegos de azar ya se están haciendo evidentes. Los propietarios de la liga, como la Liga Nacional de Fútbol (NFL), la Asociación Nacional de Baloncesto (NBA) y la Liga Mayor de Béisbol (MLB), ven los deportes como su propiedad intelectual y están presionando para que la legislación establezca estándares nacionales mínimos para las apuestas. Argumentan que proporcionan el deporte y, por lo tanto, deberían compartir las ganancias.

Christopher Halpin, director de estrategia y crecimiento de la NFL, dice que solo el gobierno federal tiene el poder de acabar con el actual mercado offshore.

En un escenario ideal, las ligas desean una protección legal que obligue a las compañías de apuestas a pagar por sus datos, así como estándares de juego responsables y prohibiciones sobre ciertos tipos de apuestas, como si un jugador se lesiona.

Las cinco ligas más grandes, de hockey sobre hielo, fútbol americano, béisbol, baloncesto y fútbol, generaron ingresos totales de U$S 40 mil millones el año pasado. Los operadores de casinos argumentan que al ofrecer apuestas deportivas están alentando a más personas a mirar juegos. Pero las ligas, excepto la NFL, que es, con mucho, la más rica, todavía están presionando por esos pagos de "regalías" de la industria.

"Creemos que al tener la regalía, ya sea en el acuerdo comercial o en la legislación, estaremos más incentivados para ayudar a hacer crecer el [mercado] de apuestas deportivas", apuntó Kenny Gersh, vicepresidente ejecutivo de juegos en la MLB.

En septiembre, el republicano Mitt Romney anunció que respaldaría un proyecto de ley federal de apuestas deportivas con el senador demócrata Chuck Schumer. A pesar de esta muestra de bipartidismo, pocos en Washington o Las Vegas piensan que despegará, a pesar de los esfuerzos de cabildeo de las ligas. Las compañías de juego se oponen fuertemente.

Joe Asher, presidente ejecutivo de William Hill, señaló que la participación federal será tan mala para las ligas como para las compañías de apuestas: "Si algo se arruina en una regulación estatal, eso no es bueno, pero es solo un estado". Si algo sale mal a nivel federal, ese es todo el país".

Ni la maraña de intereses locales ni la amenaza de regulación desanimadron a los europeos, indica el Financial Times. "Estamos a largo plazo", aseguró Adam Greenblatt, director ejecutivo de la empresa conjunta GVC-MGM.

Desde detrás de tres pantallas de computadora en una pequeña habitación en la parte trasera del casino Mirage en Las Vegas, Jeff Stoneback estableció probabilidades de apuestas para el sportstbook de MGM durante 33 años. Por primera vez en su vida laboral, las apuestas deportivas se convirtieron en "un verdadero generador de ingresos", dijio. "[Pero] en este momento es [solo] la punta del iceberg".


 

 

Fuente:www.ft.com

 

 


 
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