¿Adelson Tendrá Exito En Su Cruzada Contra El Juego Online?

El magnate de los casinos, el octogenario presidente de Las Vegas Sands, Sheldon Adelson, que encabeza una lucha para que el juego online no sea legalizado en los Estados Unidos, se enfrenta ahora a una batalla abierta contra sus pares que consideran que las apuestas en Internet son la nueva meta de la industria. El periodista Jon Ralston, que por más de 25 años se dedica al mundo político de Las Vegas, desmenuza en el siguiente artículo publicado en Politico.com, la personalidad y características de este empresario del juego, sus relaciones políticas, su particular visión de los hechos y el motivo por el cual según el megadonante republicano, el juego online no debe despegar en el país.

Sheldon Adelson, el empresario de juego más exitoso de la historia, está aterrorizado.

Si se legalizan los juegos online, el multimillonario y mega donante insiste; grandes nombres de empresas de Silicon Valley invertirán fuertemente en el negocio, y con el tiempo llegarán a dominar el mercado con su tecnología superior y un alcance global. Los estados olerán dinero e impondrán impuestos. Y luego va a suceder: el apocalipsis, dice el Cassandra de los adivinos del juego, que está poniendo su fortuna donde está su bola de cristal.

"Alguien como Google o Facebook, tienen un billón de clientes contactándolos todos los días", se maravilló Adelson, presidente de Las Vegas Sands, que posee el Venetian y el Palazzo en el Strip de Las Vegas, en una larga entrevista reciente. "Van a venir de allí, van a aplastar los otros tipos como... tú aplasta a la hormiga corriendo encima de la mesa o en el suelo, y eso será el final de todo".

¿Es este hombre un engañador?

"He sido un empresario por 68 años", el octogenario magnate de casinos me dijo cuando nos sentamos en una sala de conferencias en sus oficinas en el Venetian, un espacio cavernoso con toda una pared adornada con portadas de revistas con su foto. Estuvo rodeado los enteros 75 minutos durante este rara charla por dos ayudantes y su esposa, Miriam, un éxito como médico que se especializa en la adicción. "Nunca he fallado todavía. Y yo te digo que una de las características de un empresario exitoso es tener el coraje y la fe en sus propias convicciones".

Si hay una cosa en que Adelson cree, es en él mismo. El octogenario que apostó por una expo informática de un mil millones de dólares, la vendió en 1995 y compró el lugar donde levantó el Venetian, donde estuvo una vez el Sands, no conoce de equivocaciones. Y si se le escucha hablar de los peligros de los juegos en la web, él no vacila, él no duda, él no se inmuta.

Adelson dijo que va a gastar lo que sea necesario -posee un estimado de U$s 37.000 millones y sus ganancias empequeñecen las de todas los demás empresas de juegos-, embarcándose el otoño pasado en lo que un rival llama una "jihad" (guerra santa) para detener las apuestas en Internet, y que amenaza con utilizar su amplia fuerza política como el mayor donante del Partido Republicano del país, para detener lo que muchos piensan que es imparable. Ahora, ha financiado una coalición contra el juego online aprovechando de ex políticos como portavoces, y se comprometió a ir estado por estado para acabar con el flagelo.

Él no puede ser ignorado. Pero a pesar de sus innegables éxitos en el negocio de convenciones y del duro mundo de los casinos, Adelson ha fracasado mayoritariamente en el negocio que más necesita sobresalir para lograr sus metas: la política. Desde buscar controlar las juntas locales electas y los sindicatos, y financiando grupos pro-israelíes que se oponen a las negociaciones de paz de Medio Oriente, gastando por lo menos U$s 100 millones en 2012 para derrocar al presidente Barack Obama, Adelson ha dado mucho y cosechado poco.

Hay, por supuesto, 37 mil millones de razones por las que Sheldon Adelson está siendo una fuerza a tener en cuenta. Pero esta es una pelea que sólo podría no ganar.

Un improbable enemigo de Adelson es la American Gaming Association (AGA), principal negocio de lobby de la industria, la mayoría de cuyos miembros -salvo Adelson-, están favor del juego en línea. Después de que Adelson lanzó su Coalición para Detener el juego en Internet el mes pasado, la AGA montó una contraofensiva, la construcción de su propia coalición y la contratación de alguien de la talla del gurú de Obama, Jim Messina.

Adelson se burla de su rival Caesars Entertainment, que lidera el empuje de juegos online de la AGA, como una compañía muerta y endeudada tratando de reanimarse a sí misma a través de la web, y por lo tanto amenazando el futuro de toda la industria. "Están completamente rotos", dijo Adelson de Caesars, que manteniene U$s 24.000.000.000 en deuda. "Ya sabes, la vieja expresión: Si eres tan inteligente, ¿por qué no es rico?. Si son tan inteligentes, ¿por qué no tienen éxito?. Te voy a decir la verdad: yo no creo que sepan lo que están haciendo".

Este es el sutil Sheldon en el trabajo, posicionando a un costado a la segunda mayor compañía de juegos en el mundo y específicamente al CEO de Caesars, Gary Loveman, de 53 años de edad, doctorado en el MIT, que una vez enseñó en la Universidad de Harvard. Muchos de los que ven la creciente guerra por el futuro de los juegos de azar online, ven todo el asunto como un Adelson vs. Loveman, y cada vez es más desagradable.

"Dado que [Adelson] es un confeso no usuario informático, una virgen de Internet por lo que yo puedo decir, no sabe lo que está hablando", me dijo Loveman. La lugarteniente de Loveman, Jan Jones Blackhurst, ex alcalde de Las Vegas, parece aún más molesta con Adelson, acusándolo de "hacer demagogia con el miedo en lugar de utilizar los hechos".

"Sheldon no es un hombre estúpido," dijo ella. "Es solo estúpido en este tema".

La historia de la industria de los casinos de Nevada, es uno de los egos titánicos que a menudo están en desacuerdo, pero que por lo general se han unido acerca de los mercados emergentes. Primero fue Nueva Jersey a finales de 1970, luego los resorts tribales, luego otras jurisdicciones nacionales, entonces el Lejano Oriente. Pero en cada uno de esos casos, los que estaban llorando por el lobo pronto se convirtieron en los lobos, haciéndose agua la boca por el dinero que se hará en los nuevos lugares, y extendiendo ávidamente sus tentáculos para entrepôts remotos como Singapur y Macao.

Los juegos en la web no es algo diferente. Durante años, la AGA, se dividió y así se paralizó. Luego del golpe de recesión, la tecnología fue mejorada y comenzó la carrera por el oro digital. Adelson se mantuvo al margen hasta hace un año, cuando de pronto anunció su oposición, profundizando de un cisma dentro de la industria y preparando el escenario para una batalla muy personal, con miles de millones de dólares en juego. Ahora la Junta de la AGA quiere avanzar en la web, estimulada por otros jefes de casino que ven un futuro significativamente menos desastroso del que hace Adelson.

"La Asociación Americana de Juego está actuando a petición de sus miembros, muchos de los cuales apoyan el derecho a decidir por nuestros negocios individuales, si el online es o no, una oportunidad viable de mercado", dijo Tim Wilmot, presidente y CEO de Penn National Gaming. Y Keith Smith, que dirige Boyd Gaming, dijo: "al final del día, este debate es acerca de una cosa: elección. No todo el mundo en la industria del juego ve el negocio del online como una estrategia viable para sus negocios, pero muchos de nosotros lo hacemos. Boyd, junto con la gran mayoría de nuestra industria, ve los juegos en línea como una oportunidad que será relevante para una nueva generación de clientes, uno ya está jugando online".

De hecho lo son. El año pasado, a pesar del estatus legal turbio de los juegos de azar online, U$s 6 mil millones de dólares de los aproximadamente S$s 15 mil millones del mercado mundial, provino de los Estados Unidos. Como Loveman me lo dijo, "este es el lugar donde las personas se están moviendo".

Nada de esto desconcierta a Adelson. Su historia de haberse hecho sin ayuda, hijo de un taxista de Boston, le hace más contundente y tal vez más belicoso que sus colegas del Strip de Las Vegas. El no se preocupa por no ser tan elocuente como Steve Wynn, su competidor más pulido, él se preocupa por ser mucho, mucho más rico que Steve Wynn.

Adelson destaca en medio de un mar de CEOs de cabezas superinteligentes. (Loveman enseñó en Harvard. Wynn fue a la Universidad de Pensilvania. Jim Murren de MGM Resorts era un analista de Wall Street). Es un personaje del escritor Horatio Alger que falló en una variedad de aventuras, hasta que, finalmente, se valió de la convención Comdex -que se convirtió en la más grande muestra en el mundo del comercio de computadoras-, para hacer un imperio del juego en todo el mundo. Cuando llegó a Macao, que salvó a su empresa y lo convirtió en uno de los hombres más ricos del planeta, Adelson era el Cristóbal Colón de la industria.

Él es un despiadado hombre de negocios pero un filántropo sin igual, un ferviente partidario de Israel que lleva su patriotismo americano en su manga, un hombre orgulloso de ser un rebelde pero con ganas de demostrar que está conectado a los políticos y luminarias (se abandonó a las conversaciones con Al Gore y Bill Gates durante la entrevista), un multimillonario evidentemente orgulloso de su patrimonio neto, pero que dice tener una afinidad por los menos afortunados, debido a su crianza. Y puede presumir de ser el operador de casinos más exitoso en la historia, un hombre que tuvo la visión de predecir lo que no todos sus competidores pretenciosos hicieron.

"El vio que Las Vegas podría convertirse en la ciudad más grande de convenciones en Estados Unidos", dijo su amigo y protegido Matt Brooks, quien encabeza la, influenciada por Adelson, Coalición Republicana Judía. "El construyó un hotel de suites cuando nadie pensaba que la gente se preocupaba por habitaciones. Vio Asia y Macao, y Singapur. En cada uno de esos pasos, la gente dijo que estaba loco. Cada vez él ha estado en lo cierto. Nadie tiene un mejor registro de ver a la vuelta de las las esquinas, evitando las minas terrestres, que Sheldon".

En este caso, sin embargo, Adelson es la mina terrestre, lista para detonar en cualquier momento y enviar metralla hacia sus vecinos y ahora hacia la AGA, que acaba de anunciar una nueva campaña para luchar contra lo que está haciendo Adelson. (Su propia coalición subió el 10 de febrero a la web un anuncio con la advertencia de que oscuros "intereses de juego de mala reputación" están " presionando fuertemente para difundir los juegos de azar de Internet en todo el país ... dirigido a las familias, niños, ancianos ...")

Geoff Freeman, quien asumió el cargo el año pasado como jefe de AGA, en lugar de Frank Fahrenkopf, es la fuerza impulsora detrás de la presión del juego online. "Una y otra vez los esfuerzos del gobierno para prohibir el uso de productos de uso cotidiano han fracasado", dijo recientemente. "Internet no puede ser obligada a volver a la botella, ni tampoco la demanda del mercado".

Cuando Adelson oye un miembro del personal superior, en un grupo que él ayuda a financiar, esencialmente llamándolo tonto, dice, sin levantar la voz :"Bueno, estoy considerando retirarme de la organización ... Usted debe entender, no quiero que nuestras cuotas hagan daño a nuestra sociedad".

Casi parece como si Freeman está jugando un juego con su miembro más influyente, pero retándolo a salir de lo que la industria podría presentar como un frente unido. Y ahora Adelson está contraatacando, lanzando una andanada a gran escala en el grupo, incluyendo una conferencia telefónica el miércoles por la mañana con los medios de comunicación y una lista de 39 organizaciones que respaldan el esfuerzo, incluyendo, irónicamente, los miembros de la derecha religiosa que odian todas las formas de juego.

Loveman, a quien Adelson cree ejerce una influencia desproporcionada en el interior de la AGA, parece realmente sorprendido por la ferocidad de la retórica de Adelson, y dijo que se reunió con él "varias veces" hasta hace unos 18 meses atrás. "Él no se mostró entusiasmado al respecto", Loveman
recordó, en referencia a los juegos online. "Pero no fue un foco en su vida. Su atención se centró en Israel y sus obras de caridad. Entonces, de repente, se decidió tener una jihad en el tema".

Entonces, ¿cómo Adelson ha llegado hasta aquí? ¿Y qué clase de influencia tiene para ejercer?. En Nevada, Adelson una vez trató de cambiar el aspecto de la Comisión del Condado de Clark, dominada por los demócratas y los responsables de la regulación del Strip, y se fue con un 0 a 3. (En ese entonces, uno de los comisarios demócratas centró su exitosa campaña de reelección en él, llamándolo "el matón multimillonario").

"Yo no soy un tipo político, he sido apolítico toda mi vida", insistió Adelson, memorable y, como algunos dirán, ridículamente como él es, quizás el mayor único donante republicano del país, y un jugador clave en el intento de llevar la Convención Nacional Republicana a Las Vegas en 2016. "Y sólo me convertí en político cuando me involucré aquí", explicó Adelson que tenía que ser político para hacerse en Las Vegas, debido a que los demócratas aún gestionan todo, desde los sindicatos a la todopoderosa Comisión del Condado.

Adelson ha mantenido a los sindicatos fuera de sus propiedades desde hace años, pero cuando se impulsó la Ley Nevada Paycheck Protection, que habría restringido cómo las cuotas de una organización laboral se gastaran, la iniciativa electoral fracasó, ya que incluso el gobernador republicano entrante no lo apoyó.

Aún así, Sheldon Adelson es, en todo caso, impertérrito.

"Esto no es una cuestión de dinero conmigo", insistió Adelson. "Esta es una cuestión moral".

Adelson dice que llegó a su antipatía por los juegos web, cuando estaba tratando de expandir su imperio hace un par de años en Europa. "Es cuando empecé a mirar a España para un EuroVegas; reproducir aproximadamente la mitad del Strip de Las Vegas por allá", Adelson recordó. "Así que me familiaricé con lo que estaba pasando, y yo hablé con diferentes personas en la industria, en las afueras de la industria, diferentes personas del gobierno, diferentes personas de negocios. Parece como si los proyectos de ley de juego online que se legalizaron, provocaron una reducción del 20 por ciento en la visita a los casinos terrestres".

Entonces llegaron los escrúpulos morales, y para un hombre que se gana la vida con un negocio largamente asociado con el bajo mundo sórdido de la sociedad, Adelson puede sonar sorprendente como un predicador bautista del sur. "Cuando empecé a imaginar lo que pasaría con los juegos en Internet legalizados, espanté a los demonios fuera de mí ... porque que es lo que va a suceder con nuestra sociedad", dijo. "¿Se puede conocer a su cliente? ¡No! ¿Se puede prevenir el lavado de dinero? ¡No! ¿Se puede prevenir a los niños menores de edad?".

Los defensores de la lucha contra los juegos online dicen que la tecnología, que incluye un sofisticado software de geolocalización, permite a los sitios web determinar mejor a los mejores jugadores y sus hábitos, lo que podría hacer tener un piso de juego lleno de gente. "Creo que se puede hacer de manera muy segura y prever mejor que lo que Sheldon puede hacer en sus propios edificios", dijo Loveman.

Adelson, quien tiene dos hijos adolescentes, dijo que está preocupado por los jóvenes y los menos afortunados. "Estoy preocupado por los estudiantes universitarios. Ellos están en la edad, y estoy preocupado por la gente pobre que realmente no puede permitirse el lujo de hacerlo, estamos poniendo todas estas tentaciones de golpe en su mesa de la cocina", dijo.

Brooks, jefe de Coalición Republicana Judía (RJC), que habla con frecuencia a Adelson, dijo que la cuestión moral no es "una cuestión artificial para él. Cualquier persona que lance calumnias al contrario, es un error".

Pero muchas calumnias están siendo lanzadas hacia un lado y otro del Strip de Las Vegas, y en otros lugares. Muchos de los colegas de Adelson están furiosos de que él, está de pie en el camino de una nueva frontera de juego. Ven a Adelson como un tipo parado en una playa agitando los brazos, como si él puede detener una ola que va a estrellarse en tierra.

Otros dicen que Adelson es un ser egoísta, tirando hacia arriba del puente levadizo porque su castillo tiene todo lo que necesita. Dicen que su negocio no se verá afectado, ya que se basa mucho en el impermeable mercado de Macao. Adelson lo reconoce, diciendo que él no tiene "ningún perro en esta pelea". La mayor parte de sus ingresos provienen de grandes apostadores asiáticos, muchos de los cuales vuelan hacia Las Vegas.

"A él no le importa", dijo Jan Jones Blackhurst.

De hecho, Adelson, como es su costumbre, parece totalmente indiferente a lo que piensan sus colegas. En varios momentos durante nuestra charla, enmarca sus creencias no en términos de capitalismo o rivalidad, sino patriotismo. "Creo que como padre y como un veterano, y como ciudadano y patriota de este país, creo que es muy malo para el país", dijo.

Y mientras esta lucha se ha convertido irremediablemente personal, debido a las personalidades descomunales y el dinero en juego, algunos de ellos parecen haber afectado legítimamente a Adelson. Varias veces durante la entrevista, él invocó su padre, un taxista de Boston. "Mi padre era ... Yo no creo que él era un jugador adicto", comenzó Adelson, "pero a él le encantaba ir a la pista de carreras, ir casi todos los días, perdería dinero, y tendría que volver a casa y tendría roces con mi madre, porque mi madre tenía una tienda de tejido de punto, para compensar el dinero que mi padre no podía traer consigo... yo vengo de una familia muy pobre. Y sé lo mucho que ellos y sus amigos soñaban con lograr un jackpot grande. Así que sé lo vulnerables que son, y la facilidad con que pueden dejarse atrapar por el concepto de 'Oh, esto es muy fácil".

Adelson se sacude ante mi sugerencia de que se aprovecharse de los vulnerables, es exactamente lo que sus casinos terrestres hacen, diciendo que es diferente a "ni siquiera vestirse, sentado en su cocina en su bata y jugar allí", que de llegar a lugares como el Venetian. "Así que, no es hipócrita y no es contradictoria".

Y él se eriza ante las afirmaciones de que él simplemente no entiende la web. Adelson reconoció ante mí que él es "analfabeto informático", pero agregó: "Quiero decir, yo estaba involucrado con Internet, me acuerdo cuando el vicepresidente Al Gore vino a mí y dijo: 'Yo quiero hablar con usted acerca de la autopista de la información, 'que es lo que la gente llamaba a Internet". Agregó que cuando se lanzó Comdex, luego una de las mayores ferias de computadoras en el mundo,"Bill Gates, me llamaba y decía,' Hey Shelly, puedo ser la nota clave este año?'".

Las dinámicas políticas de esto son fascinantes, incluso sin la superposición de Messina, el gurú de Obama, cuyo más famoso cliente Adelson desdeña y le hizo gastardecenas de millones de dólares para combatirlo. Y el espectáculo de una asociación comercial tratando de contener su miembro más rico y más abierto con una campaña desde dentro es inusual, por decir lo menos.

Adelson dijo que se unió a la AGA -y esto es un eufemismo sin precio-, "porque se dice que yo conozco algunas personas en Washington. Y querían mis contactos para ayudar a la industria".

Con Freeman, la AGA se ha movido agresivamente hacia adelante en tratar de bloquear los esfuerzos de prohibición de Adelson. El 4 de febrero, la Coalición para el Consumo y la Protección Online, a favor del juego en línea se abrió para los negocios, con los ex congresistas Mike Oxley y Mary Bono, y con Messina como parte del grupo, respaldado por la AGA. Messina supervisará la estrategia de base, irónicamente haciendo para Adelson lo que hizo para ayudar al presidente; superar el dinero que el presidente de Las Vegas Sands y otros acumularon en su contra en 2012.

Adelson ya había comprado sus propio portavoz oficial de alto perfil elegido para su coalición; el ex gobernador de Nueva York George Pataki, cuyas declaraciones generales contra el juego podrían suponer un problema; el ex senador de Arkansas, Blanche Lincoln; y el ex alcalde de Denver, Wellington Webb.

La trayectoria inicial es familiar para muchas batallas políticas. Ambas partes tienen el sondeo que muestra que las personas están de acuerdo con ellos, cada uno piensa que el otro está en error, incluso falsa. Pero sólo uno de los bandos no tiene límite de gasto.

La estrategia de Adelson es conseguir que la ley denominada Wire Act restableczca la prohibición de los juegos de azar de Internet en todo el país. Dijo que tiene "un montón de patrocinadores" para un proyecto de ley, para reinstaurar la ley de 1961, la prohibición de facto de juegos online que fue reinterpretada en 2011. "Simplemente, no hemos apretado el gatillo todavía." Y él ha jugado un juego interior astuto, agasajar al presidente de la Cámara y al líder de la mayoría en Las Vegas, ayudándolos a recaudar dinero para mantener el cuerpo en manos de los republicanos. Pero, ¿John Boehner y Eric Cantor bloquearán el póker online?

Tal vez el modo de inercia por defecto del Congreso será decisivo. "[La legalización de los juegos en la web] no se puede conseguir a través de la Cámara de Representantes", dijo Steve Wynn, quien es uno de los pocos magnates de casino en apoyo a la posición de Adelson. "Ellos no pueden ponerse de acuerdo sobre cualquier cosa, especialmente algo tan esotérico".

Pero Adelson no está tomando riesgos. Él tiene una interesante relación de confidencialidad con el líder de la mayoría del Senado Harry Reid, que este último ha cultivado y que Adelson ha utilizado. Entiendo que hay un respeto mutuo - Adelson anteriormente me ha dicho que le gusta Reid-, y Reid no tiene rival en la neutralización de los posibles enemigos de campaña. Cuando le pregunté a Adelson si había hablado con Reid sobre el póker en la web, él respondió: "Yo no lo puedo decir". Eso es: Sí.

La mayor parte de la industria estaba furiosa con el líder de la mayoría en el final del 2012, cuando algunos miembros pensaban que no entregó un proyecto de ley de póker en Internet, que había prometido. Y estoy seguro de que no se hizo querer por algunos, cuando salió la semana pasada contra la nueva coalición respaldada por AGA, para conseguir la expansión del juego en la web.

Adelson ha sido un partidario del gobernador republicano de Nevada, Brian Sandoval, pero él no parecía molesto de que el gobernador hizo un gran refuerzo para el poker en la web. "Hablo con él acerca de otras cosas", dijo Adelson. Nevada, con su pequeño grupo de jugadores, no está en el radar de Adelson. Él quiere una prohibición federal, y que ya ha enviado a su jefe de asuntos gubernamentales, Andy Abboud, para declarar ante un panel de la Cámara. Y está dispuesto a saltar sobre uno de sus 20 aviones "cuando sea el momento adecuado".

"He hablado con un montón de gente [en el Congreso] y veo cómo las personas se sienten acerca de esto", insistió Adelson. "Incluso me ofrecí para ir a declarar ante el Congreso sobre todo el tema".

Y eso va a ser una escena para ser testigo. Imagínese a Jim Messina en la posición de alimentar a los congresistas con preguntas para Sheldon Adelson. Enciendan las cámaras para ese show.


 

 

Fuente:www.politico.com

 

 


 
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